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美国垃圾分类回收危机亟待破解

来源:经济参考报

美国垃圾分类逐渐发展成为一个完整的体系,不仅包括居民在日常生活中进行的前端分类,还包括后端回收利用、掩埋处理和降解使用,这样才能达到三个目的:一是尽量避免产生垃圾;二是回收利用和分解处理;三是安全处理有毒垃圾。

数十年来,美国都将大量垃圾运到发展中国家进行处理。但随着这些垃圾遭到海外拒绝,全美垃圾处理压力急剧增加,不少地方根本没有资金和能力在短时间内建造相应的垃圾处理配套设施。用美国媒体的话说,“美国正面临一场回收危机,这个国家的城镇每天被数千万吨的垃圾淹没。”

美国的回收危机主要体现在两方面:一是由于可回收物品通常被堆放在一个箱子里,而不是与源头分离,因此污染程度很高;二是随着回收成本飙升,许多地方经济面临严峻的形势。这迫使许多城市和一些社区停止回收垃圾,越来越多的垃圾进入了垃圾填埋场和焚烧炉。

比如,弗吉尼亚州的阿灵顿郡今年5月给居民群发了一封标题为“向玻璃道别”的信,要求将所有的玻璃制品的分类从可回收垃圾变成普通垃圾。究其原因,是不匹配的设备无法将玻璃从所有可回收垃圾中分离出来,而人工挑拣玻璃制品,不仅效率低下,而且成本高昂。

为了应对这一环境灾难,美国公司和研究人员正在开发人工智能辅助机器人技术,在加工厂与人类合作,并改善质量控制。其目标是让机器人在垃圾分类方面做得更好,减少工人每天在回收工厂接受的污染和健康危害。分类垃圾是一项既脏又危险的工作。伊利诺伊大学公共卫生学院的一份报告显示,回收工人在工作中受伤的可能性是其他工人的两倍以上。该职业的死亡率也很高。

机器人的工作方式很简单。在摄像机和计算机系统的指导下,机器人的手臂经过训练,可以识别特定的物体,在移动的传送带上滑行,直到到达目标。手臂上装有传感器的超大钳子或手指能将垃圾桶、玻璃容器、塑料容器和其他可回收物品从垃圾中分离出来,并将它们放入附近的垃圾箱。

这些大部分去年才上线的机器人工作速度可达人类的两倍。随着机器人识别和提取特定物体的能力不断提高,它们可能会成为回收行业一支强大的新力量。

麻省理工学院分布式机器人实验室的一名学生正致力于为这些机器人开发传感器,以提高它们的触觉能力,?庋蔷涂梢酝ü种咐辞炙芰稀⒅秸藕徒鹗簟?

总部位于丹佛的AMP Robotics是该领域创新前沿的公司之一。该公司开发了一种软件——一种利用计算机视觉和机器学习的AMP神经元平台——使机器人能够识别不同的颜色、纹理、形状、大小和图案,以识别材料特征,从而对废物进行分类。

这些机器人将被安装在佛罗里达州萨拉索塔的单流回收厂,它们每分钟可以回收70到80件物品,速度是人类的两倍,而且精确度更高。

AMP Robotics首席执行官曼塔亚·霍洛维茨表示,使用这项技术可以提高材料的质量,在某些情况下,还可以将其转售价值提高两到三倍。垃圾回收的质量标准越来越严格,这就是企业和研究人员致力于高科技解决方案的原因。

而旧金山则希望成为全美第一座能通过回收和堆肥达到零废物的城市,这样就不会有垃圾被填埋或焚烧。

人工智能带来的是一种全新的提高效率和提高工厂安全的方式,因此,全美各地都在积极开发,旨在抢占先机。

数据显示,美国回收行业提供53.45万个直接和间接工作岗位。直接的工作岗位包括那些在工厂里把废料加工成可用的商品。间接工作来自那些向加工商提供机械、设备和服务的企业。此外,该行业每年为联邦、州和地方带来超过132亿美元的税收收入。研究还显示,废品回收行业规模约为1170亿美元,占国家经济总额的0.63%,与图书出版业、牙科业和汽车修理业基本相当。

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